Publié le 30 décembre 2004 à 14:11

Un serveur Mac domestique ?

Boro
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Doté du minimum et vendu 499$ sans écran, le nouvel appareil serait taillé sur mesures pour les 'switchers' : à peine plus onéreux qu'un iPod. MacPlus vous propose d'autres éléments de réflexion, notamment 3 brevets.

Papa’s got a brand new bag [1]... comme chaque année, du reste. Un certain nombre de rumeurs, précises, sont apparues depuis le début de la semaine : et comme chaque année aussi, on devine les contours de ce qu’il y a dans le grand sac du Père Noel de Cupertino. Reste à savoir ce à quoi tout cela va bien pouvoir servir...

Un iMac minimaliste ?...

De deux choses l’unes, soit l’insider de ThinkSecret a abusé des liqueurs fortes ou des farines légères lors des dernières célébrations de la Nativité, soit le prochain MacExpo serait le théâtre d’une petite révolution en soi : la présentation d’un Mac au prix écrêté, et débarrassé de son écran, de manière à pouvoir trouver sa place auprès de n’importe quel moniteur. (voir la dépêche d’Ormerry)

C’est d’ailleurs la teneur générale qui ressort des deux sites généralement les mieux informés du paysage mac, ThinkSecret parle ainsi de la possibilité de faire fonctionner l’appareil, nom de code Q88, soit à plat, soit en position verticale comme certains disques de sauvegarde, tandis que AppleInsider met l’accent sur la possibilité de l’utiliser avec n’importe quel type d’écran ou de téléviseur... Les dimensions seraient à peu de choses près celles du Xserve, du moins en ce qui concerne l’épaisseur (4,4 cm).

Or on s’en souvient peut-être, l’institut de veille et d’analyse Merrill Lynch avait voici tout juste 2 mois évoqué à court terme une montée en puissance des consoles de salon dans la vie numérique familiale, au détriment des PC tels qu’ils trônent actuellement sur les bureaux. Apple avait été ainsi présentée comme susceptible de prendre la tête de cette nouvelle tendance de fond, avec un serveur de loisirs basé sur son iPod, iTunes, iPhoto, iDVD ou Airport Express (voir notre article du 29 novembre 2004).

... ou un serveur familial multimedia ?

Parmi la longue cohorte de brevets publiés par Apple ces derniers mois, figurent ainsi 3 d’entre eux, particulièrement intéressants à cet égard. Ceux-ci n’ont encore jamais été semble-t-il évoqués auparavant, avant d’être présentés ici par MacPlus.

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Le premier d’entre eux, portant le n° 20040215611 , rempli le 12 mars 2004 et publié le 28 octobre 2004 présente une méthode de présentation et de mise à disposition de contenus multimédia, à travers un réseau domestique, et ce grâce à un serveur. La particularité du système est que c’est le serveur qui envoie à la machine cliente sa propre représentation, une image de son contenu, et non la machine cliente qui va "fouiller" dans les entrailles du serveur organisé comme une base de données, à la recherche des éléments désirés.

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Lorsque l’utilisateur a fait son choix et envoie une requête, ou lorsqu’une modification intervient dans le serveur, celui-ci envoie les informations adéquates en direction de la machine cliente. Pour autant, ceci s’adapte parfaitement à un simple poste de télévision...

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Les 2 suivants, respectivement n° 20040255338 et n° 20040255339 remplis le 23 décembre [2003] et publiés le 16 décembre 2004 présentent une interface et une façon de synchroniser les flux audio et video entre un serveur et un "client" video, en fonction du type et de la taille de l’interface de l’appareil : FireWire, USB, etc, de manière à déterminer la taille et la fréquence d’acheminement des paquets de données ainsi mises en "tampon"...

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L’interface ainsi décrite pourrait faire communiquer l’appareil qui l’accueillerait avec la quasi-totalité des appareils audio-video de l’industrie : appareils photo, caméras, baladeurs, ordinateurs, moniteurs TV...

Tout ceci aurait l’avantage d’expliquer la nervosité qui a semblé prévaloir au 1 Infinite Loop, Cupertino, en ce qui concerne les fuites au sujet du projet Asteroid. 3 sites de rumeurs se sont en effet vus mettre en demeure de livrer les éléments en leur possession, à propos des informateurs leur ayant donné des détails un peu trop précis sur le supposé ’concentrateur’ FireWire putativement destiné à Garageband.

Dans le même temps où les injonctions et les menaces de dommages et intérêts sont là pour impressionner, un certain nombre de détails sur un autre produit étaient abandonnés, comme autant de grain à moudre pour les sites de rumeurs, toujours nerveux avant un des temps forts du calendrier Apple.
Or et de l’aveu même de l’un des rédacteurs de ThinkSecret avec lequel nous nous sommes entretenus à ce sujet, si comme à l’ordinaires les spécifications techniques fournies sont quasi-certaines, il y a peu de de détails sur l’utilisation à laquelle l’appareil lui-même est destiné. Il s’agit en grande partie de supputations de sources proches de Cupertino.

De quoi entendre autrement la phrase sibylline de l’une des sources du site proche du dossier : "Il n’y a pas besoin de sortir de Polytechnique pour concevoir un PC squelettique(...) ce qu’il faut c’est une équipe d’experts en marketing et en logiciels pour trouver la bonne formule propre à convaincre les utilisateurs de Windows de s’offrir un Mac, pour à peine davantage que le prix d’un iPod.".

Discussion

On peut élever un certain nombre d’arguments, y compris au vu de ces caractéristiques techniques, qui plaident davantage en faveur du serveur de salon que du Mac ’Budget price’ à destination des PC users que de nombreuses voix réclament pourtant depuis des années :

il serait étonnant de voir Apple aller vers une cible d’utilisateurs Windows, habitués à faire de la puissance et du "toujours plus", avec un Mac "au rabais" et embarquant un processeur G4 si décrié au moment où elle s’apprête à présenter un système cohérent matériel/OS 64 bit. Un iMac G4 fut-il sans écran n’apporterait rien de neuf par rapport à un PC sous Linux, avec même l’évolutivité en moins au vu de ses dimensions réduites. Tout au contraire, c’est bien son rapport puissance/prix sans équivalent dans le monde PC qui a fait le succès de l’iMac G5 auprès des utilisateurs de Windows.

Si l’on excepte l’iMac G5, on doit bien considèrer que les derniers ’Hits’ auprès des PC users ont été AirportExpress et iPod, justement parce qu’ils étaient trans-plateformes, ultra-communicants grâce à la simplicité d’Apple et dédiés au multimedia. La possibilité de d’utiliser Q88 en position verticale plaide d’ailleurs pour des dimensions de petite taille, de l’ordre de celles des disques externes de sauvegarde, et un disque dur du type de ceux qui équipent l’iPod, à la capacité compatible avec ce qui est annoncé par ThinkSecret.

Ce type de serveur, avec ou sans Airport, viendra tôt ou tard dans la gamme d’Apple, à la fois parce que l’idée est dans l’air et parce que le produit symbolise trop à lui seul le concept du ’Hub numérique’ lancé par Steve Jobs voici 2 ans 1/2. Le japonais Sony lui-même a annoncé son intention de fabriquer ce type de serveur familial... autour d’un processeur Cell, développé autour de Power avec IBM...

L’appareil pourrait concilier le refus maintes fois réitéré des dirigeants de Cupertino de s’aventurer dans la bataille de chiffoniers des PC à moins de 700$ et 0% de marge, avec la nécessité de présenter des produits accessibles et innovants d’une part, et la nécessité stratégique pour Apple d’être présent sur le marché des contenus video numériques, en attirant les utilisateurs PC... tout en assumant le choix de nombreuses fois répété du "grand écran confortable" en ce qui concerne la video.

Le fait qu’on semble avoir mis les petits plats dans les grands chez Apple, en prévision de ce 11 janvier. Il ne reste plus guère de temps à attendre pour voir si c’était seulement pour assister au grand retour de la "boîte à pizza", 15 ans après le 1er Macintosh LC et 3 ans après la campagne switch... ou s’il s’agit de quelque chose de nettement plus en rupture, voire de carrément révolutionnaire.

iMac ou serveur vertical, rien n’empêchera pourtant de penser une nouvelle fois le 11 janvier, à l’arrivée ’on stage’ de la rock-star maison :
Get up, get on up
Get up, get on up
(Steve :langue)
Stay on the scene, like a sex machine...

[1Papa trimballe un nouveau sac

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